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REPORTAJE: Cunto oro queda por extraer en el mundo?

AGENCIAS

 

La produccin de las minas de oro totaliz 3.531 toneladas en 2019, un 1% menos que en 2018, segn el Consejo Mundial del Oro.

Esta es la primera disminucin anual de la produccin desde 2008.

«Aunque el crecimiento en la oferta puede ralentizarse o disminuir ligeramente en los prximos aosconforme se agotan las reservas existentesy los nuevos descubrimientos se vuelven cada vez ms escasos, sugerir que la produccin ha alcanzado su punto mximo puede ser un poco prematuro», dice Hannah Brandstaetter, portavoz del Consejo Mundial del Oro.

Incluso cuando se llega al pico, los expertos dicen que no es probable que la produccin experimente una disminucin dramtica en los aos inmediatamente posteriores.

En cambio,podramos ver un agotamiento gradualde la produccin que durara varias dcadas.

«La produccin minera se ha estabilizado y es probable que est en una trayectoria descendente, pero no dramticamente descendente», agrega Ross Norman, de MetalsDaily.com.

Entonces,cunto oro queda?

Las empresas mineras estiman de dos formas el volumen de oro que permanece en el suelo:

  • Reservas:oro que es econmicamente viable extraer al precio de su cotizacin.
  • Recursos:oro que se volver econmicamente viable despus de una investigacin adicional, o a un nivel de precios ms alto.El volumen de las reservas de oro se puede calcular con mayor precisin que los recursos, aunque todava no es una tarea fcil.

    Elstock subterrneo de reservas de orose estima actualmente en alrededor de 50.000 toneladas, segn el Servicio Geolgico de Estados Unidos.

    Para poner esto en perspectiva, ya se han extrado alrededor de 190.000 toneladas de oro en total, aunque las estimaciones varan.

    Esto significa, en base a estas cifras aproximadas, que todava queda alrededor del 20% por explotar.

  • Pero esta es una cifra en constante cambio.

    El avance de nuevas tecnologas pueden hacer que sea posibleaprovechar algunas reservas ya descubiertas, pero que por su situacin o cualquier otro factor no es viable econmicamente extraerlas.

    Las innovaciones ms recientes incluyen big data e inteligencia artificial, que potencialmente puedenoptimizar los procesos y reducir los costos.

    La robtica ya se est utilizando en algunos sitios y se espera que se convierta cada vez ms en una tecnologa comn enla exploracin de minas.

    Mayores minas del mundo

    La mayor fuente de oro de la historia ha sido la cuenca deWitwatersrand en Sudfrica.

    Witwatersrand representa aproximadamente el 30% de todo el oro extrado.

    Otras fuentes importantes de oro incluyen la mina Mponeng, extremadamente profunda, en Sudfrica; las minas Super Pit y Newmont Boddington, en Australia; la mina Grasberg de Indonesia y las minas en el estado de Nevada, EE. UU.

    China es actualmente el pas con mayor produccinde oro del mundo, mientras que Canad, Rusia y Per tambin son importantes actores a nivel internacional.

    En trminos de compaas, Nevada Gold Mines, propiedad mayoritaria de la compaa canadiense Barrick Gold, es elcomplejo de extraccin de oro ms grande del mundo, con una produccin de alrededor de 3,5 millones de onzas al ao.

  • Aunque todava se encuentran nuevas minas de oro, los expertos apuntan a quelos descubrimientos de grandes depsitosson cada vez ms escasos.

    Como resultado, la mayor parte de la produccin de oro proviene actualmente de minas ms antiguas que han estado en uso durante dcadas.

    Mina lder en Latinoamrica

    La mina de Pueblo Viejo, en Repblica Dominicana, esla que ms produce de todoAmricaLatina.

    Fue la cuarta mina que ms oro produjo en 2018, con un total de 30,1 toneladas.

    Sin embargo, su ritmo de produccin vena bajando debido a lamenor concentracin de oroen el mineral extrado, explica la revista oroinformacin.com.

    Su propietaria,la canadiense Barrick Gold,ha emprendido un proceso de ampliacin «que permitir a la mina lder (de la regin) extender su vida til hasta la dcada de 2030 o incluso ms all», dice la publicacin.

  • Ms difcil de extraer?

    La minera a gran escala es extremadamente intensiva en capital, ya que emplea mucha maquinaria y costosos sistemas para minar vastas reas en la superficie y por debajo de ella.

    Hoy en da, alrededor del 60% de las operaciones del mundo sonminas a cielo abierto, mientras que el resto son subterrneas.

    «La minera se est volviendo ms difcil en el sentido de que muchas de las minas grandes y de bajo costo, y las ms antiguas, como las de Sudfrica,estn al borde del agotamiento«, agrega Norman.

    «Las minas de oro chinas, por otro lado, son mucho ms pequeas y, por lo tanto, tienencostos ms altos«.

Quedan relativamente pocas regiones inexploradas para la extraccin de oro, aunque posiblemente las ms prometedoras se encuentran en algunas de las partes ms inestables del mundo, como frica Occidental.

Mximos histricos

Sin embargo, aunque los precios del oro alcanzaron mximos histricos en agosto, esto no se traduce automticamente en un aumento en la actividad minera de oro.

De hecho, los cambios en la produccin de las minas de oro a menudoresponden tardamentea lo que sucede con la cotizacin del oro en los mercados internacionales.

«Dada la escala de operaciones involucradas, se necesita tiempo para modificar los planes de una mina en respuesta a cambios en factores externos, como el precio del oro», agrega Brandstaetter.

Adems, hay que tener en cuenta que los precios mximos se registraron durante las restricciones por la pandemia de covid-19.

La crisis sanitaria dificult la extraccin en las minas, ya que los sitios se cerraron total o parcialmente parafrenar la propagacin del virus.

Las subidas de precios en realidad han sido impulsadas por la pandemia, ya que los inversores venel oro como un activo ms seguroen tiempos de incertidumbre econmica.

Lugares inverosmiles

Aunque el oro bajo tierra puede ser difcil de cuantificar, no es la nica fuente.

Tambin hay oro en la luna.

Sin embargo, loscostos asociados con extraerlo y transportarlo de regreso a laTierrason significativamente ms altos que el propio valor del oro.

«Aunque existe, nunca sera econmicamente significativo extraerlo», dice el experto espacial Sinead O’Sullivan.

«Se gastara una cantidad infinitamente mayor de dinero extrayndolo de lo que se podra ganar vendindolo».

Algo parecido ocurre enciertos depsitos de la Antrtica,donde existen algunas reservas que quizs nunca sean rentables debido a las condiciones climticas extremas del continente.

El oro tambin se encuentra esparcidopor el fondo del ocano, pero tambin se considera financieramente poco viable para la extraccin.

Sin embargo, un factor que el oro tiene de su lado es que, a diferencia de otros recursos no renovables como el petrleo, eloro s se puede reciclar.

As que nunca nos quedaremos sin oro, incluso aunque ya no podamos extraerlo o se hayan agotado todas las reservas.

Se utiliza una gran cantidad de oro en productos electrnicos que se consideran desechables, como los telfonos celulares.

La cantidad de oro en un telfono promedio vale unos cuantos dlares.

Los planes para reciclar el oro extrado de los desechos electrnicos ya estn en marcha.

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